A vista de dron

05/07/2017
RPAS: Aspectos técnicos y operacionales
El objetivo de este artículo es conocer unas pinceladas básicas sobre los aspectos técnicos y operacionales de los RPAS.

Rafael Teijo- Miembro de la Vocalía Técnica y de Seguridad de Vuelo

Introducción


Ya desde los primeros momentos se vio que volar era un asunto muy peligroso. Así es como el hombre empezó a buscar la manera de controlar a distancia ese aparato volador, sin poner en peligro la vida de su piloto.Esto solo fue posible gracias al desarrollo de la radio y sus aplicaciones.


Al sacar al piloto de la cabina se pueden realizar de forma segura misiones de alto riesgo, con el único inconveniente de perder el aparato. Por ejemplo el sobrevuelo de volcanes en erupción, zonas de guerra, fumigaciones, lucha contraincendios etc. Así es como nacen los RPAS, aeronaves que están pilotadas remotamente que se usan para obtener un servicio.


Las palomas ya eran usadas durante la primera guerra mundial como soporte para cámaras de fotos y así espiar a las tropas enemigas. ¡Fueron los primeros RPAS de carne y hueso! 
Los RPAS no son una novedad del siglo XXI, han evolucionado en paralelo a la aviación convencional, pero ahora tienen un gran auge gracias a ciertos factores técnicos que han permitido su desarrollo.


¿Qué es un RPAS?


RPAS es la definición que ha tomado OACI para referirse a cualquier aeronave que esté pilotada remotamente.Se trata de una aeronave que está entre medias de una aeronave de aeromodelismo y una aeronave totalmente autónoma. Cabe destacar que OACI no considera oportuno legislar sobre este tipo de aparatos totalmente autónomos.


Por sus siglas en inglés, RPAS es Remotely Piloted Aircraft System. Es decir, y para que nos entendamos en español, es un Sistema de Aeronave Pilotada Remotamente. (FOTO 2)
Analizando su nombre, esto significa que es un sistema, ya que está formada por varios elementos. Hasta ahora el elemento central de la aviación era una aeronave, pero ahora además existen otros elementos necesarios para conformar un RPAS.

Está basado en una aeronave de cualquier tipo, pues así está definido por OACI en su Circular 328. Y es una aeronave que está pilotada, es decir, no es autónoma, siempre tiene que haber un piloto que controle el discurrir del vuelo de la aeronave. Por tanto no es un robot, al que se le programa un trabajo y se deja desatendido. Y que está pilotada remotamente, es decir, el piloto no está físicamente con la aeronave.


Tres partes fundamentales que conforman este sistema


Primero tenemos una aeronave, del tipo que sea, avión, helicóptero, dirigible, o un multicóptero, aeronave que ha sido el gran revolucionario de esta industria. Para los RPAS, el tamaño de la aeronave no importa. Pueden ser grandes o pequeños, pueden usar cualquier tipo de fuente de energía. Pueden tener cualquier tipo de planta de potencia. Pueden volar bajo o alto, rápido o lento. No hay ninguna limitación a la hora de determinar qué es un RPA. 


El segundo elemento de un RPAS es la estación de control. El piloto no está en la aeronave, pero sigue necesitando una forma de controlarlo. Este medio de control, puede ser un teléfono móvil o una tablet con una aplicación, un PC con un software específico, un mando diseñado ad hoc o una representación de una cabina de avión convencional.
Aquí surgen los primeros problemas, ya que no hay un proceso homologado para certificar este tipo de mandos.

¿Quién garantiza que la aplicación de ese móvil funciona adecuadamente? ¿O que el ordenador no tiene un virus que provoque un fallo durante el vuelo? ¿Quién vigila que esa “cabina” cumpla unos requisitos mínimos de ergonomía?
Por último tenemos el elemento de Command and Control. Como el piloto y su mando no están físicamente en el mismo sitio que la aeronave tiene que existir un medio de comunicación que transmita las órdenes del piloto a la aeronave y que además transmita datos desde la aeronave al piloto. FOTO 4 En la aviación convencional esta información se transmite desde la cabina a los mandos de vuelo mediante cables y poleas. En los RPAS, se emiten ondas de radio que transmiten esa información. Este canal de comunicación puede ser de cualquier tipo o protocolo, bluetooth o WiFi, canales de radio en distintas frecuencias, o incluso transmisiones vía satélite. Y esto supone otro problema añadido. ¿Cómo se garantiza la seguridad de estas comunicaciones?, ¿o que no interfieran o sean interferidas por otros aparatos o transmisiones, de forma intencionada o no? Debería ser un sistema fiable y seguro de comunicación entre piloto y aeronave, que cumplan con estándares definidos, a prueba de interferencias ilícitas, interferencias electromagnéticas… Y de acuerdo con normativas ya existentes sobre el espectro radioeléctrico; con protocolos concretos de actuación en caso de pérdida de señal o contacto. 


Como vemos un RPAS es un sistema de tres elementos que se unen y que puede dar lugar a infinitas combinaciones. Por ejemplo, un RPAS puede ser un avión de 50 mts de envergadura controlado desde un bunker vía satélite. O un multicóptero controlado con un móvil por bluetooth.


Cada uno de estos los elementos tienen sus propios problemas, pero ahora al formar un sistema, los problemas se multiplican exponencialmente. ¿Cómo se certifica el conjunto de los tres elementos? Y ¿quién garantiza que ese aparato está diseñado y construido con arreglo a ciertos estándares? ¿Cómo debe ser la instrucción en vuelo de este aparato?


En esto es en lo que se está trabajando hoy en día a distintos niveles administrativos.


Para qué sirven

En general se observa que los RPAS vienen a sustituir a la aviación convencional o crear áreas de negocio que se relacionan con lo que se ha dado en llamar las tres D´s.:

  • Dirty Jobs: Trabajos sucios, que no son agradables, en los que el ser humano no se quiere ver involucrado, como trabajos en zonas remotas, escombreras, ambientes extremos. 
  • Dull: Trabajos repetitivos, tediosos, que requieren un gran consumo de tiempo. Como tomar secuencias de fotos de un mismo punto para ver por ejemplo la evolución de una obra, vigilancia de perímetros de seguridad; búsqueda y salvamento en la parte de búsqueda. 
  • Dangerous: Aquellos trabajos que tienen peligro para la vida humana: investigación en volcanes, huracanes, inspecciones en plataformas offshore, fumigación de productos tóxicos o en mediciones de niveles de radiación como ya ocurrió en Fukushima.


Pero a día de hoy y centrándonos en la aviación civil, ¿cómo se usan los RPAS? El tipo de RPAS y misión a realizar más común es un multicóptero con una cámara que se usa para realizar fotografía o vídeo. El 98% de todas las operaciones de RPAS civiles en el mundo a día de hoy son de estas características. Pero dado que las posibilidades técnicas son ilimitadas, a la hora de legislar se tendría que pensar en todos los tipos RPAS.
Para empezar hay que distinguir si su uso es de tipo privado o comercial. Es decir, pueden ser individuos que usan un RPAS para su disfrute personal o empresas que venden un servicio usando un RPAS.


Algunos ejemplos: fotografía o cine, vigilancia de líneas eléctricas, oleoductos, gaseoductos, mediciones topográficas, control de cultivos. Todos estos trabajos se hacen a día de hoy con aviones y helicópteros. Y además se podrán realizar otros que hasta ahora eran imposibles de hacer con la aviación convencional y a una fracción del precio. Todos estos trabajos dependen del sensor a utilizar, lo que se llama “la carga de pago” y el procesamiento de la información obtenida por este sensor para obtener el resultado deseado por el usuario o cliente.


Operación


Pensemos en un operador de RPAS que pretende usar su aeronave para cargar una cámara con la que quiere obtener imágenes de un terreno.
Sea cual sea la complejidad del RPAS y su carga de pago, todo operador que pretenda realizar un vuelo debe tener en cuenta una serie de aspectos operativos que para una persona ajena al mundo de la aviación son totalmente nuevos.


En primer lugar debe tener una especial atención a las condiciones meteorológicas en las que pretende usar su RPAS. Estas deben estar dentro de los límites operativos del RPAS que vienen reflejadas en su manual de operaciones.
En segundo lugar debe realizar un estudio de la zona en la que pretende volar, para saber si es un espacio aéreo adecuado para el vuelo que pretende realizar, si le afectan zonas prohibidas, está de cerca de aeropuertos.
Una vez en la zona de vuelo se tiene que analizar las características geográficas de la zona, peligros como líneas de alta tensión, viviendas, aglomeraciones humanas, etc.
Es decir, debe tener una idea de por donde pretende circular.


Se tendrá especialmente en cuenta si el vuelo se va a realizar manteniendo el contacto visual entre el operador y la aeronave (vuelo en línea de visión) o si por el contrario la aeronave se va alejar tanto que el operador pierda el contacto visual (Vuelo más allá de línea de visión).
Se debe realizar una inspección pre-vuelo del aparato para determinar si está en condiciones óptimas de acuerdo con el manual de mantenimiento.


También es fundamental tener un plan de vuelo en el que venga reflejado qué es lo que se va a realizar durante el vuelo. Este proceso se puede hacer en un papel o en un software específico más avanzado. Pero lo más importante es que sirva de guía para actuar en caso de un incidente durante el vuelo.


Todo esto servirá al piloto para tener una conciencia situacional del ambiente en el que va a volar.
Después se realizaría el vuelo para cumplir la misión que se desea y obtener la información que buscamos. Por último solo quedaría recoger el RPAS según el manual para su correcta estiba.


Todo esto es lo que hace un piloto de aviación convencional antes de salir a volar. Se ayuda de listas de chequeo de acuerdo con cada fase que se ha mencionado para no olvidarse ningún detalle. Y se hace así porque la vida del piloto está en juego. En el mundo de los RPAS, algunas veces no se tiene la conciencia del peligro que supone una aeronave en vuelo. En Internet se pueden ver multitud de vídeos en los que se no se cumplen estas sencillas reglas con resultados de lo más desastroso.


Y es que lo más un probable es que un usuario particular compre su RPAS por Internet y según le llega a casa por correo se ponga a armarlo sin leer su manual de instrucciones y salga a la calle a volarlo sin tan siquiera plantearse que está usando un espacio aéreo compartido con otros tráficos y con una regulación que debería observar.
Por otra parte, un usuario profesional debe cumplir con unas normas más exigentes en cuanto a la profesionalidad de su operación, niveles más estrictos de seguridad y una planificación más exhaustiva. Además en relación al nuevo concepto de seguridad reflejado en el Anexo 19 de OACI, un operador de RPAS debe tener implementado un SMS (Safety Management System) de acuerdo a las necesidades y características de la operación. Por último debe ser responsable de que su personal tenga las licencias y certificados necesarios en vigor.
Otro factor importante es la problemática de los factores humanos, la relación humano-máquina considerando la carga de trabajo.


Hay que estudiar la interacción entre el RPAS, su carga y la misión a realizar. Se tendrá que definir un protocolo de actuación y trabajo que estudie las limitaciones de esta relación. Hay que definir manuales de operación del RPAS que cubran aspectos básicos de forma de trabajo, seguridad e higiene.
¿Puede el piloto de RPAS manejar además la carga de pago? Dependerá de la complejidad del RPAS y de la tarea a cumplir. Quizás sea necesario incluir en la tripulación del RPAS un operador de la carga de pago como ya ocurre en las operaciones militares.


Y una vez más, ¿quién certifica esto?, ¿quién lo controla?

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